Termites

Les termites (nom masculin)

Parfois surnommés fourmis blanches, sont des représentants de l’ordre des blattoptères, bien qu’on ait longtemps considéré qu’ils constituaient les seuls représentants de l’ordre des isoptères qui compte environ 281 genres et 2 600 espèces1. Ce sont des insectes sociaux, qui vivent au sein de colonies hiérarchisées et organisées en castes. Ils se rencontrent surtout dans les pays chauds, où certaines espèces construisent de grands nids en terre mâchée, les termitières, caractéristiques des plateaux tropicaux.

Ils existent au moins depuis le Jurassique2.

Alimentation

Munis de pièces buccales broyeuses, les termites se nourrissent surtout de bois et de fragments de feuilles, ils sont dits xylophages. On peut distinguer trois grands types de modes nutritifs :

les termites supérieurs sont capables de dégrader par eux-mêmes la cellulose du bois grâce à des enzymes, les cellulases, produite par leur tube digestif ;
les termites inférieurs, étant dans l’incapacité de dégrader cette molécule par leurs propres moyens, entretiennent une relation symbiotique (de type endosymbiose) avec des protozoaires flagellés les Oxymonadidas appartenant à la division des Métamonadine. Cette faune, qui peut représenter jusqu’au tiers du poids de l’hôte, est logée dans la panse rectale (dilatation du tube digestif) et permet la transformation de la cellulose, par l’intermédiaire des cellulases, en éléments plus simples assimilables ;
les termites champignonnistes, qui ont la particularité d’établir une symbiose (de type ectosymbiose) avec un champignon lignolytique, champignon supérieur appelé Termitomyces. Cultivé sur des meules (amas de boulette d’excréments malaxées) au sein de la termitière, le champignon pré-digère les restes de végétaux (lignine et parfois cellulose) afin de les rendre plus facilement assimilables par les termites. Ce sont ces derniers qui édifient de vastes nids en terre mâchée pouvant atteindre plusieurs mètres de haut ;
les termites humivores ingèrent de grandes quantités de sol et se nourrissent des protéines de l’humus. Ils représentent la moitié des espèces connues de termites et appartiennent tous à la famille des Termitidae (termites supérieures). Certaines espèces sont uniquement souterraines et ne construisent pas de termitière aérienne.

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